Hesperornis

Skills: Aves Fosiles
Hesperornis_caminando entre dinosaurios

Del Documental Caminando entre Dinosaurios

Hesperornis (gr. Ave del oeste) es un género de aves marinas que vivieron en el Cretácico Superior, entre el Santoniano y el Campaniano, hace unos 89-65 millones de años. Fue descubierto en la Guerra de los huesos en el siglo XIX por Othniel Charles Marsh. Vivió en Norteamérica, desde Kansas hasta Canadá, en un mar interior que cubría parte de Norteamérica 

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Eran aves grandes, de hasta 2 metros de longitud. Se caracterizaban por la ausencia de alas y por la presencia de un largo cuello y grandes patas. Posiblemente los dedos fueran palmeados. 

Como muchas otras aves mesozoicas como Ichthyornis, Hesperornis tenia dientes en su pico los cuales utilizaba para sostener a sus presas (probablemente peces) . En el linaje herperorniforme hubo un arreglo diferente que en cualquier otra ave conocida (o en dinosaurios terópodos no avianos), con los dientes situados en una mandíbula longitudinal en vez de en espacios individuales, en un caso notable de evolución convergente con mosasaurios 

Hesperornis apareció en la serie de ficción de televisión Primeval. También aparece en la serie de la BBC Sea Monsters donde es devorado por varios grandes depredadores. Por último, también aparece en la película de la National Geographic Society Sea Monsters. 

Hesperornis

 

El primer espécimen de Hesperornis fue descubierto en 1871 por Othniel Charles Marsh. Marsh estaba realizando su segunda expedición al Oeste, acompañado por diez estudiantes. El equipó se dirigió a Kansas en donde Marsh ya había excavado anteriormente. Aparte de encontrar más huesos pertenecientes al reptil volador Pteranodon, Marsh descubrió el esqueleto de una “gran ave fósil, de al menos cinco pies de altura”. El espécimen era grande, sin alas y tenía fuertes patas, por lo que Marsh consideró que era una especie buceadora. Infortunadamente, el espécimen carecía de cabeza. Marsh nombró al hallazgo Hesperornis regalis, es decir “ave occidental real”.

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Marsh regresó con un grupo menor al año siguiente. En el oeste de Kansas, uno de los cuatro estudiantes de Marsh, Thomas H. Russell, descubrió un “esqueleto casi perfecto” de Hesperornis. Este espécimen tenía material lo suficientemente intacto como para que Marsh viera que las mandíbulas de la criatura poseían dientes. Marsh vio las importantes implicaciones evolutivas de su hallazgo, junto con el descubrimiento de Benjamin Mudge de otra ave dentada, Ichthyornis. En un artículo de 1873 Marsh declaró que “el afortunado hallazgo de estos interesantes fósiles ha hecho mucho por echar abajo la antigua distinción entre Aves y Reptiles”. Mientras tanto la relación de Marsh con su rival Edward Drinker Copese agrió después de que Cope accidentalmente recibió cajas de fósiles, incluyendo restos de aves dentadas, que se supone eran para Marsh. Cope llamó a las aves “simplemente exquisitas”, pero Marsh acusó a Cope de haber robado los huesos. Para 1873 su amistad terminó en una hostilidad abierta, ayudando a iniciar la llamada Guerra de los huesos. Aunque Marsh raramente volvió a hacer salidas de campo tras 1873, sus recolectores pagados continuaron enviándole varios fósiles. Él eventualmente recibió partes de 50 especímenes de Hesperornis, lo cual le permitió hacer una demostración mucho más fuerte del vínculo evolutivo entre aves y reptiles de lo que antes había sido posible.