Confuciusornis

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Confuciusornis es un género de aves prehistóricas del tamaño de un cuervo, que vivieron a finales del período Cretácico (hace aproximadamente 120 millones de años) en lo que hoy es China.


Al igual que las aves modernas, el Confuciusornis tenía un pico sin dientes, aunque algunos parientes cercanos de las aves modernas tales como el Hesperornis y el Ichthyornis si tenían dientes, lo que indicaría que la pérdida de ellos ocurrió convergentemente en Confuciusornis y las aves contemporáneas. 

Las especies reconocidas son C. sanctus (especie tipo del género), C. dui, C. chuonzhous y C. suniae (las dos últimas probablemente pueden considerarse sinónimos del C. sanctus). Un pariente cercano, Changchengornis hengdaoziensis vivió en la misma época y región. El Changchengornis poseía también largas plumas en la cola, y un esponjoso abrigo de plumas. Análisis cladísticos recientes indican que Confuciusornis está más relacionado con el Microraptor y otros dromeosáuridos que con Archaeopteryx; en cualquier caso, es seguro que no evolucionó a partir de Archaeopteryx. 

En 1993, se descubrieron los primeros restos fósiles de un ave de 30 cm en una zona próxima a Sihetun y Jianshangou cerca del pueblo de Beipiao, China. 

Varios grupos de paleo-ornitólogos en distintos trabajos han estudiado el tema de la habilidad de vuelo del Confuciusornis. Dado que el aparato de vuelo del Confuciusornis no era el más apropiado para despegar desde el nivel del suelo, pero como el Confuciusornis tenía grandes garras en manos y patas, es que se formuló la teoría de que sus garras probablemente le permitían trepar a árboles, desde donde se lanzaba para comenzar su vuelo. 

ConfuciusornisConfuciusornis sanctus con pigostilo del tipo “barra” y sus dos plumas de cola distintivas.En contra de esta idea, se debe notar que la pata no era especializada y que en comparación con aves modernas que habitan en árboles sus garras no estaban adaptadas para agarrarse de las ramas. Además, las largas plumas de su cola seguramente le entorpecerían trepar a los árboles. Los opositores a la teoría del Confuciusornis trepador destacan que las distintas adaptaciones que tenía su esqueleto eran suficientes para permitirle remontar vuelo a partir del suelo. Peter & Qiang sostienen la posición que el Confuciusornis tenía una capacidad de vuelo limitada a causa de la ubicación incorrecta de sus grandes alas. Esta última característica, sin embargo, daría sustento a la idea de que los representantes de esta especie podrían haber sido buenos planeadores. 

El grupo de estudio liderado por Hou Lianhai consideró probable que el Confuciusornis fuera herbívoro. Sin embargo Dalsätt et al. describieron un ejemplar del C. sanctus de la Formación de Jiufotang que poseía evidencia concreta sobre su dieta: el hallazgo de varias vértebras y costillas de Teleostiers “Jinanichthys” en la zona cervical baja y pecho del esqueleto del ave indican que el Confuciusornis por lo menos comía pescado entre otros alimentos. 

Los huesos de pescado eran presumiblemente parte de una egagrópila, producto de la ingesta del ave poco antes de su muerte. Dalsätt et Al. interpretan que dada la morfología del pico del Confuciusornis el mismo habría sido omnívoro, y que los restos de pescado según su opinión eran parte de su dieta habitual junto con semillas y otras partes de las plantas. 

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La existencia de gran cantidad de esqueletos de Confuciusornis en los depósitos lacustres en el sitio arqueológico de Sihetun parecería indicar que las aves muy probablemente visitaban las costas de los lagos para pasar la noche. En aquellas zonas donde se ha excavado más de 40 ejemplares cada 100 m², es posible que su muerte haya sido debida a algún desastre natural: por ejemplo una deposición de cenizas volcánicas podría haber causado la muerte simultanea de los individuos, haciendo que sus cuerpos permanecieran en las costas del lago entre las cenizas. De acuerdo a esta teoría, se concluiría que los individuos de Confuciusornis vivían en grupos o se juntaban temporariamente, en forma similar a los que ocurre con muchas clases de aves recientes. 

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